Los científicos saben que el ejercicio aeróbico fortalece el cerebro y contribuye al crecimiento de nuevas neuronas, pero pocos estudios han examinado cómo el yoga afecta el cerebro. Una revisión de la ciencia encuentra evidencia de que el yoga mejora muchas de las mismas estructuras y funciones cerebrales.

La revisión de 11 estudios originales, publicada en la revista Brain Plasticity y dectacada en Science Daily, centró a la relación entre la práctica del yoga y la salud del cerebro. Cinco de los estudios involucraron a personas sin antecedentes en la práctica de yoga en una o más sesiones de yoga por semana durante un período de 10-24 semanas, comparando la salud del cerebro al comienzo y al final de la intervención. Los otros estudios midieron las diferencias cerebrales entre las personas que practican yoga regularmente y las que no lo hacen. Todos involucraban Hatha yoga, que incluye movimientos corporales, meditación y ejercicios de respiración.

 

Cada uno de los estudios utilizó técnicas de imágenes cerebrales, como resonancia magnética, resonancia magnética funcional o tomografía computarizada de emisión de fotón único.

 

"Vemos aumentos en el volumen del hipocampo con la práctica del yoga. El hipocampo está involucrado en el procesamiento de la memoria y se sabe que se reduce con la edad, dijo Gothe, la profesora de Universidad de Illinois. "También es la estructura que primero se ve afectada en la demencia y la enfermedad de Alzheimer".

Aunque muchos de los estudios son exploratorios y no concluyentes, la investigación apunta a otros cambios cerebrales importantes asociados con la práctica regular de yoga, dijo Damoiseaux, la profesora de Universidad Estatal Wayne. La amígdala, una estructura cerebral que contribuye a la regulación emocional, tiende a ser más grande en los practicantes de yoga que en sus pares que no practican yoga. La corteza prefrontal, la corteza cingulada y las redes cerebrales, como la red de modo predeterminado, también tienden a ser más grandes o más eficientes en aquellos que practican yoga regularmente.

"La corteza prefrontal, una región del cerebro justo detrás de la frente, es esencial para la planificación, la toma de decisiones, la multitarea, pensar en sus opciones y elegir la opción correcta", dijo Damoiseaux. "La red en modo predeterminado es un conjunto de regiones cerebrales involucradas en el pensamiento sobre el yo, la planificación y la memoria".

Al igual que la amígdala, la corteza cingulada es parte del sistema límbico, un circuito de estructuras que juega un papel clave en la regulación emocional, el aprendizaje y la memoria, dijo.

 

Los estudios también encuentran que los cambios cerebrales observados en las personas que practican yoga están asociados con un mejor rendimiento en las pruebas cognitivas o medidas de regulación emocional.

"En uno de mis estudios anteriores, estábamos viendo cómo el yoga cambia la respuesta al estrés del cortisol", dijo Gothe. "Descubrimos que aquellos que habían hecho yoga durante ocho semanas tenían una respuesta atenuada del cortisol al estrés que se asociaba con un mejor rendimiento en las pruebas de toma de decisiones, cambio de tareas y atención".

Los investigadores dicen que hay una necesidad de más, y más rigurosa, investigación sobre los efectos del yoga en el cerebro. Recomiendan grandes estudios de intervención que involucren a los participantes en el yoga durante meses, relacionen los grupos de yoga con los grupos de control activo y midan los cambios en el cerebro y el rendimiento en las pruebas cognitivas utilizando enfoques estándar que permitan comparaciones fáciles con otros tipos de ejercicio.

Gothe está afiliado al Instituto Beckman de Ciencia y Tecnología Avanzadas de la U. de I. Damoiseaux está afiliado al Instituto de Gerontología de WSU.

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