El ADN antiguo de los neandertales y los primeros humanos modernos ha identificado  recientemente que ambos grupos se cruzaron probablemente en algún lugar del Cercano Oriente después de que los humanos modernos abandonaron África hace unos 50.000 años. Así, todas las personas fuera de África llevan alrededor de 2% a 3% de ADN neandertal.

En los genomas humanos modernos, los segmentos de ADN neandertal se hicieron cada vez más cortos con el tiempo y su longitud puede usarse para estimar la época en la cual vivió un individuo.

Los datos arqueológicos publicados el año pasado sugieren que probablemente los humanos modernos ya estaban presentes en el sureste de Europa hace 47-43,000 años, pero debido a la escasez de fósiles humanos bastante completos y la falta de ADN genómico la problemática no es  lo suficientemente clara.

En un nuevo estudio publicado en Nature Ecology & Evolution, y destacado por ScienceDaily un equipo internacional de investigadores informa sobre lo que probablemente sea el genoma humano moderno reconstruido más antiguo hasta la fecha. Descubierta por primera vez en Chequia, la mujer conocida por los investigadores como Zlatý kůň (caballo dorado en checo) mostraba tramos más largos de ADN neandertal que el individuo Ust'-Ishim de Siberia de 45.000 años con el genoma humano moderno más antiguo hasta ahora. El análisis sugiere que ella era parte de una población que se formó antes de que las poblaciones que dieron lugar a los europeos y asiáticos actuales se separaran.

Un estudio antropológico reciente basado en la forma del cráneo de Zlatý kůň mostró similitudes con las personas que vivían en Europa antes del Último Máximo Glacial, hace al menos 30.000 años, pero la datación por radiocarbono produjo resultados esporádicos, algunos tan recientes como hace 15.000 años. No fue hasta que Jaroslav Brůžek de la Facultad de Ciencias de Praga y Petr Velemínský del Museo Nacional de Praga colaboraron con los laboratorios de genética del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana que apareció una imagen más clara.

"Encontramos evidencia de contaminación de ADN de vaca en el hueso analizado, lo que sugiere que un pegamento a base de bovino fue usado en el pasado para consolidar el cráneo e influía en las fechas de radiocarbono haciéndolos más jóvenes que la edad real del fósil", dice Cosimo Posth, coautor principal del estudio, profesor de Arqueogenética y Paleogenética en la Universidad de Tübingen.

Zlatý kůň portaba aproximadamente la misma cantidad de ADN neandertal en su genoma que Ust Ishim u otros humanos modernos fuera de África, pero los segmentos con ascendencia neandertal eran en promedio mucho más largos.

"Los resultados de nuestro análisis de ADN muestran que Zlatý kůň vivió más cerca en el tiempo de la época de mezcla con los neandertales", dice Kay Prüfer, co-autor del estudio.

Los científicos pudieron estimar que Zlatý kůň vivió aproximadamente 2000 años después de la última mezcla. En base a estos hallazgos, el equipo argumenta que Zlatý kůň representa el genoma humano más antiguo hasta la fecha, aproximadamente de la misma edad, si no unos cientos de años más, que Ust'-Ishim.

"¡Es bastante intrigante que los primeros humanos modernos en Europa finalmente no tuvieran éxito! Al igual que con Ust'-Ishim y el cráneo europeo más antiguo hasta ahora de Oase 1, Zlatý kůň no muestra continuidad genética con los humanos modernos que vivieron en Europa después hace 40.000 años ", dice Johannes Krause, autor principal del estudio y director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

Una posible explicación de la discontinuidad es la erupción volcánica de Ignimbrita de Campania (Italia) hace aproximadamente 39.000 años, que afectó gravemente al clima en el hemisferio norte y puede haber reducido las posibilidades de supervivencia de los neandertales y los primeros humanos modernos en gran parte de la Europa de la Edad de Hielo.

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